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Nikola Tesla: o homem mais superestimado da história da ciência

Por Ruan Bitencourt Silva

Nikola Tesla se tornou uma espécie de herói da Internet. Segundo a lenda, ele era um gênio que quase nunca obteve o crédito que merecia no mundo da ciência faminto por dinheiro. É fácil argumentar que Tesla não foi adiante por causa de suas excentricidades: ele odiava tudo, sofria de transtorno obsessivo-compulsivo grave e poderia ser autista. A verdade, entretanto, é muito mais simples: muitas de suas ideias simplesmente não eram viáveis. Embora muitas pessoas gostem de acreditar no contrário, Tesla estava longe de ser perfeito.

Memória fotográfica perfeita?

Frequentemente, afirma-se que Tesla nunca precisou escrever nada porque tinha uma memória fotográfica perfeita. Embora os cientistas não tenham descartado a afirmação, os pesquisadores que estudaram o fenômeno admitiram que não podem nem provar sua existência, embora outros apontem falhas em suas metodologias.

Como um cientista e inventor brilhante, é bem possível que Tesla tivesse excelente memória visual, mas isso nunca foi testado. Certamente não é verdade que ele nunca precisou escrever nada – Tesla manteve copiosas anotações sobre suas invenções e ideias, muitas das quais sobreviveram até hoje. Os cientistas ficaram entusiasmados com as possibilidades que eles poderiam conter, mas, ao serem examinados, esses cadernos foram considerados altamente especulativos e não contêm nenhum conhecimento científico útil.

Um gênio que morreu pobre ou um irresponsável com seu dinheiro?

Muitas pessoas afirmam que Tesla morreu sem um tostão, e alguns chegam a dizer que ele sempre viveu pobre. Isso é considerado uma grande injustiça contra uma mente tão brilhante. A verdade, assim como o próprio homem, é um pouco mais complicada. Há evidências de que ele poderia ter ganhado mais dinheiro se suas patentes tivessem sido mais bem protegidas ou se ele não tivesse sido explorado por pessoas como Thomas Edison. Tesla nunca se importou muito com o aspecto comercial de seu trabalho, entretanto, e mesmo se tivesse feito uma fortuna, provavelmente teria estragado tudo.

Tesla tinha a reputação de perder dinheiro. Ele morava em hotéis luxuosos e investia o resto de seu dinheiro em projetos cada vez mais ambiciosos – e caros. Ele tinha um histórico de pedir dinheiro emprestado a amigos e ser despejado desses hotéis. Ele às vezes até deixava alguns de seus cadernos para trás como garantia da dívida quando se mudava.

Tesla uma vez comentou sobre sua pobreza quando a cidade tentou forçá-lo a pagar uma conta de impostos, admitindo que ele não tinha dinheiro e “dezenas” de outras dívidas que devia. Ele explicou que vivia com crédito no Waldorf Astoria, um hotel luxuoso de Nova Iorque, há vários anos. Ele teve muitas oportunidades de pagar suas dívidas e evitar que suas patentes caducassem, mas, em vez disso, manteve seu estilo de vida luxuoso até o dia de sua morte.

Um homem a frente do seu tempo ou um divulgador  de ideias pseudocientíficas?

Graças ao avivamento de Tesla, cada afirmação absurda que ele fez aos jornais naquela época agora está sendo repetida como fato. A verdade é que Tesla fez muitas afirmações tão malucas que destruiriam a credibilidade de um cientista até hoje, muitas vezes sem evidências ou resultados para apoiá-las. Mas se Tesla era louco, ele era louco como uma raposa. Muitas vezes, suas alegações foram relatadas pouco antes dos experimentos históricos de outros cientistas.

Por exemplo, quando Marconi estava se preparando para alguns testes importantes de sinal de rádio, Tesla disse à mídia que já havia recebido transmissões de rádio que acreditava serem de Marte. Com sua tecnologia, afirmou ele, em breve seríamos capazes de nos comunicar com outros planetas quase instantaneamente. Outros projetos nos quais ele afirmou estar trabalhando incluem um torpedo que pode ser recuperado mesmo depois de ser disparado e um poderoso raio mortal.

Por mais bizarras que essas afirmações parecessem, elas davam a impressão de que Tesla estava anos-luz à frente de todos os outros. Mas se o público em geral ficou impressionado, a comunidade científica decididamente não, considerando Tesla um fanfarrão. Embora isso seja uma reação exagerada – Tesla certamente contribuiu para o conhecimento científico – a plausibilidade de muitas das invenções de Tesla é muito exagerada.

Visões divinas?

As grandes histórias de Tesla não se limitaram a suas invenções ou supostas interações com marcianos. Ele também acreditava que recebeu uma variedade de visões importantes. A primeira ocorreu quando ele estava passeando no parque com um amigo após sofrer um colapso nervoso devido à constante falta de sono.

De acordo com Tesla, ele teve uma visão de todo o modelo de seu motor CA e começou a desenhá-lo na terra. Considerando que ele já havia afirmado que estava pensando na ideia por cerca de seis anos, ele provavelmente não estava sendo totalmente verdadeiro.

Sua segunda “visão” ocorreu muito mais tarde na vida, envolvendo seus amados pombos. Ele alegou que estava sozinho em seu quarto de hotel uma noite quando um pombo branco por quem nutria grande afeição veio vê-lo. Ele foi então subitamente cegado por dois poderosos feixes de luz que comunicaram a ele que ele havia terminado todo o trabalho de sua vida e morreria em breve.

Sua insônia era ilusória: é impossível um ser humano continuar vivo dormindo tão pouco

As visões de Tesla provavelmente poderiam ser atribuídas mais razoavelmente à sua falta de sono do que quaisquer propriedades místicas. Ele era conhecido por ser um trabalhador compulsivo, a tal ponto que qualquer tipo de descanso era inconcebível. Ele alegou que ia para a cama às 5 horas da manhã e acordava apenas cinco horas depois, e apenas duas dessas horas eram gastas dormindo. Uma vez por ano, ele se satisfazia e realmente dormia as cinco horas. Ele nunca parava de pensar no trabalho, mesmo quando estava cochilando.

Não há dúvida de que a insônia de Tesla teve um impacto profundo em sua saúde física e psicológica por toda a vida, mas é provável que sua extensão fosse outro de seus exageros. Os humanos simplesmente não são capazes de manter essa falta de sono e permanecer vivos. No entanto, é possível que Tesla simplesmente tenha se iludido. Os funcionários do hotel que frequentavam seu quarto disseram que frequentemente encontravam Tesla parado em silêncio, aparentemente acordado, mas totalmente inconsciente de seus arredores. É provável que ele tenha dormido mais do que imaginava, caindo nesses transes semelhantes a uma soneca como uma reação natural a esse nível de privação de sono.

Tesla nunca inventou o rádio: ele sequer entendia o que eram ondas eletromagnéticas

Uma das questões mais controversas com Tesla é sua contribuição para a invenção do rádio. Por muito tempo, Marconi foi considerado o pai do rádio moderno, mas muitos afirmaram recentemente que Tesla merece a homenagem. Afinal, Tesla afirmou que 17 de suas patentes foram usadas no dispositivo de Marconi. Isso causou problemas para Marconi quando chegou a hora de garantir sua própria patente, mas, no final das contas, os tribunais decidiram a seu favor.

Tesla ficou muito amargo sobre o assunto, mas infelizmente, não há nenhuma evidência histórica de que ele realmente construiu um rádio funcional. Enquanto Marconi estava enviando sinais de rádio através do Atlântico, Tesla estava muito ocupado se gabando para realizar qualquer teste. Na verdade, a evidência sugere que Tesla não entendeu completamente como as ondas eletromagnéticas funcionam, acreditando que elas são mais rápidas do que a velocidade da luz. Parece que a única pessoa na época que afirmou que Tesla inventou o rádio foi Tesla.

A Torre Wardenclyffe não foi um fracasso por falta de investimento, mas sim porque Tesla não sabia o que estava fazendo

O projeto mais ambicioso de Tesla – e seu maior fracasso – foi a Torre Wardenclyffe. Ele imaginou uma torre gigantesca que poderia transmitir quantidades incrivelmente poderosas de eletricidade e comunicação sem fio em todo o mundo. Ele pediu US$1 milhão para financiar o projeto, algo em torno de US$30 milhões atualmente se corrigido com os valores da inflação. No entanto, o único grande financiador que conseguiu foi JP Morgan, que lhe ofereceu US$150.000, ou cerca de US$4 milhões agora. Morgan também queria uma participação nas patentes de Tesla, o que indica que ele não tinha muita fé em seu investimento.

Assim que Tesla conseguiu seu financiamento, ele foi direto ao trabalho. Ele comprou lotes de terra e contratou trabalhadores para construir sua torre, que consistia em 16 suportes de aço que iam a centenas de metros dentro da Terra. Ele pretendia usar a própria Terra como condutor e acreditava que os suportes de sua torre “agarrariam a Terra” e “a fariam tremer” mesmo em profundidades relativamente rasas.

Embora muitas pessoas pensem que a estrutura falhou porque Tesla não recebeu o financiamento adequado, ele aparentemente concluiu os planos descritos em sua patente e produziu um transmissor. O problema é que não funcionou. Tesla estava desesperado para consertá-lo e implorou a Morgan por mais dinheiro, mas Morgan recusou, desapontado com os resultados iniciais. Os especialistas modernos que estudaram a Torre Wardenclyffe encontraram mais perguntas do que respostas. Eles não conseguiram descobrir como o dispositivo de Tesla deveria cumprir seus propósitos pretendidos, e a mesma patente que propôs o plano de usar a Terra como um condutor continha outro plano para disparar a energia na ionosfera da Terra. Eles não têm certeza de qual método ele pretendia usar ou mesmo qual ele realmente testou. É provável que nenhum dinheiro no mundo tivesse resultado no produto acabado, sem que seu designer tivesse uma visão clara de seu imenso projeto.

Nem Tesla, nem Edison, foram convidados pelo Comitê do Nobel para receber o prêmio

Uma das afirmações mais estranhas sobre a rivalidade Tesla-Edison diz respeito a um prêmio Nobel contestado. O boato, que foi divulgado na época por publicações conceituadas como o The New York Times , era que Tesla e Edison haviam recebido a oferta de um Prêmio Nobel em um ano. Rumores posteriores afirmaram que o prêmio foi dado a outra pessoa porque os dois se recusaram a dividir o prêmio entre eles, e alguns até acreditam que Edison tentou sabotar as chances de ambos por despeito.

A notícia foi uma grande surpresa para o comitê do Nobel, que já havia escolhido os vencedores daquele ano. Em resposta aos rumores, eles afirmaram inequivocamente que nunca retirariam um prêmio apenas porque o destinatário o recusou. Além disso, tanto Edison quanto Tesla negaram ter recebido tal oferta. Embora ambos fossem candidatos sérios – embora improváveis ​​- em um punhado de ocasiões, nenhum dos dois ganhou o Prêmio Nobel.

Tesla sempre foi um showman queridinho da mídia e o centro das atenções na sociedade americana

A mitologia moderna de Tesla se baseia na crença de que ele nunca recebeu o financiamento de que precisava, nunca recebeu a atenção que merecia durante seu tempo e sofreu a injustiça de um mundo que não estava pronto para seu incrível gênio. Nada disso poderia estar mais longe da verdade.

Embora nem todas as suas ideias tenham sido totalmente financiadas, o que é verdade para a maioria dos cientistas em todos os níveis de prestígio, ele recebeu muitos fundos de doadores ricos. Além das doações generosas que recebeu de nomes conhecidos como JP Morgan, Tesla era bastante popular na sociedade americana. Ele e Edison eram considerados cientistas famosos em sua época.

Apesar da concepção popular dele hoje como um gênio recluso e incompreendido, Tesla era um showmanEle era conhecido por demonstrar sua famosa bobina na frente de uma multidão que o esbanjava com atenção e apoio. Ele também era um queridinho da mídia que certamente sabia como criar um barulho em torno de seu trabalho e o fazia sempre que possível. A ideia de que ele poderia ter transformado o mundo em uma utopia tecnológica se tivesse dinheiro e reconhecimento suficientes é patentemente absurda.

Tesla e sua “máquina de terremoto” nunca fizeram a Terra tremer 

Uma das afirmações mais apreciadas pelos fãs de Tesla é que ele construiu uma “máquina de terremoto”. Sem surpresa, existem muitas variações da história, mas todas elas contêm alguns elementos comuns. Geralmente, é dito que Tesla estava trabalhando com algum tipo de dispositivo de ressonância quando decidiu experimentá-lo em seu próprio prédio, o que fez com que ele e vários outros edifícios na área tremessem. Com medo de acabar destruído por sua própria invenção, Tesla quebrou sua máquina em pedaços com um martelo assim que a polícia chegou para descobrir o que estava acontecendo.

A história apócrifa foi repetida muitas vezes, especialmente pelo próprio Tesla, que afirmou que sua máquina poderia “dividir a Terra como uma maçã” se ele assim desejasse. Ele continuou afirmando que não tinha feito os experimentos com a máquina, partindo uma noite para ver se poderia usá-la para destruir uma torre parcialmente acabada e fugindo durante o pânico que causou. No entanto, não havia nenhuma evidência nas notícias ou qualquer registro em qualquer lugar para verificar essas histórias selvagens.

Já que algumas pessoas permaneceram não convencidas da falta de evidências, um episódio de Mythbusters apresentou um teste do dispositivo maluco de Tesla para determinar se era uma possibilidade realista. Eles descobriram que tal dispositivo ajustado para a frequência certa poderia causar vibrações poderosas, mas não causaria nenhum dano sério ou qualquer coisa parecida com um terremoto. Provavelmente é simplesmente mais um dos enfeites de Tesla.

Universo Racionalista. 2.11.2020.

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